TORONTO (AP), 12 DICIEMBRE.- Mel Lastman, el descarado y franco lanzador convertido en político cuya serie de meteduras de pata, pasos en falso y escándalos personales hicieron poco para disminuir una notable carrera como alcalde de la ciudad más grande de Canadá, murió a la edad de 88 años.

El primer ministro Doug Ford confirmó la muerte de Lastman en un tuit el sábado por la noche. 

“Mel fue un verdadero líder y constructor para (la ciudad de Toronto). Fue un gran alcalde y tocó muchas vidas”, escribió Ford. 

Un acérrimo defensor de todo lo relacionado con Toronto, el diminuto alcalde Mel lució su amor por la ciudad en la manga durante un estridente reinado de seis años como alcalde, que siguió a 10 mandatos consecutivos (25 años) como alcalde del suburbio de North York.

El actual alcalde de Toronto, John Tory, quien ayudó a Lastman a ganar su candidatura para “alcalde de megaciudad” en 1997, dijo que las banderas se bajarán a media asta en honor al difunto alcalde. 

“Era un hombre amable y de buen corazón con una personalidad más grande que la vida y que siempre quiso hacer lo correcto por la gente”, dijo Tory en un comunicado el sábado por la noche. 

El estilo de disparar desde los labios de Lastman le valió la reputación de ser un adorable torpe, uno que convocó al ejército durante una tormenta de nieve, suplicó a las Spice Girls que permanecieran juntas e incluso amenazó con matar a un periodista.

Pero nada de eso —las diatribas con los ojos saltones, los comentarios subidos de tono, el romance ilícito con una mujer que afirmaba que sus dos hijos de cuarenta y tantos eran sus hijos ilegítimos— pareció disminuir la popularidad de Lastman.

En 2001, con los ojos del mundo en la candidatura de Toronto para albergar los Juegos Olímpicos de 2008, Lastman dijo a un periódico que estaba preocupado por un viaje diplomático a Kenia debido a su miedo a las serpientes.

“¿Qué diablos me gustaría ir a un lugar como Mombasa?” dijo más tarde. “Me veo a mí mismo en una olla de agua hirviendo con todos estos nativos bailando a mi alrededor”.

Los Juegos de 2008 fueron a Beijing. Si las declaraciones de Lastman tuvieron algo que ver con la decisión sigue siendo un tema de debate prolongado.

La reputación de Lastman se volvió global en 2003 cuando Toronto estaba al borde de un brote mortal de SARS. La industria del turismo de la ciudad sufrió un gran golpe cuando la Organización Mundial de la Salud advirtió a la gente que se fuera.

En el apogeo de la crisis, las apariciones públicas de Lastman rozaban lo extraño. Se equivocó en sus datos en CNN y no sabía nada sobre cuántas personas en la ciudad estaban en cuarentena o tenían síntomas de SARS.

Y cuando la discusión se centró en la OMS, Lastman parecía no saber nada sobre la agencia internacional de salud en el centro de la controversia.

“No saben de qué están hablando. No sé quién es este grupo. Nunca había oído hablar de ellos antes. Nunca los había visto antes”, dijo.

“¿Con quién hablaron? Nunca han estado en Toronto. Están ubicados en algún lugar de Ginebra”.

Los funcionarios de la oficina de Lastman elogiaron la aparición como una victoria, ya que “la pequeña bujía de un alcalde” aseguraba al mundo que Toronto era un lugar seguro para visitar.

Durante una serie de tormentas de nieve masivas en enero de 1999, Lastman, temiendo que el equipo de remoción de nieve de su ciudad fuera inadecuado, convocó a las Fuerzas Canadienses para ayudar a Toronto a lidiar con más de 100 centímetros de nieve.

No hubo problemas mayores que requirieran la fuerza bruta de los 400 soldados que respondieron a la llamada, por lo que se utilizaron vehículos blindados todo terreno para transportar suministros de sangre a los hospitales y despejar el camino para los vehículos de emergencia.

En junio de 1998, Lastman volvió a aparecer en los titulares. Alarmado ante la perspectiva de una ruptura con las Spice Girls, le escribió una carta a Ginger Spice, también conocida como Geri Halliwell, instándola a resolver su disputa con el resto del exitoso acto pop.

“Por favor, supere sus diferencias y haga su aparición en Toronto con el resto de los miembros de la banda”, escribió Lastman en un membrete personal con un dibujo de dibujos animados del alcalde de cabeza rizada bailando tap y cantando por encima de la máxima: “No hay negocios como un espectáculo”. Negocio.”

“Muchos de tus fans quedaron devastados cuando cancelaste tu aparición”.

Los planes para una aparición pública del grupo fracasaron cuando vinieron a Toronto para su concierto sin Halliwell, y Lastman lo tomó como un desaire personal, negándose a conocerlos.

“No han hecho nada por Toronto. ¿Por qué debería darles las llaves de la ciudad?” él dijo.

“Si hicieron algo, está bien. Pero déjame en paz y no quiero que me molesten las Spice Girls. Me importan un carajo las Spice Girls”.

No hubo escasez de sabor en la vida personal de Lastman en 2000, cuando admitió haber tenido una aventura de 14 años con Grace Louie, una empleada casada de su tienda de muebles, que terminó en 1974.

Louie inició una acción civil contra Lastman en busca de manutención infantil para sus hijos Kim y Todd, entonces de 40 años, de quienes, según ella, fueron engendrados por Lastman durante su prolongada aventura.

El tribunal luego desestimó la acción civil de $ 4.5 millones porque Louie esperó 30 años para presentar su reclamo. Lastman nunca confirmó ni negó ser el padre, pero admitió haber pagado a Louie 27.500 dólares en 1974 para guardar silencio sobre el asunto.

La esposa de Lastman, Marilyn, su novia de la infancia, se mantuvo a su lado durante la prueba. Murió en enero de 2020.

La pareja era conocida en la ciudad por organizar fiestas llamativas, incluido un bar mitzvah para su hijo Dale que vio un elegante hotel en el centro transformado en la corte del Rey Arturo, con foso.

Pero Lastman tuvo comienzos humildes y de clase trabajadora antes de convertirse en el extravagante alcalde millonario de Toronto.

Creció en la pobreza y se convirtió en un vendedor gastado antes de pedir prestados $ 2,000 para abrir una tienda de electrodomésticos que eventualmente transformó en el gigante de muebles Bad Boy, que ahora tiene siete ubicaciones en Ontario.

En sus días posteriores a la alcaldía, se podía ver a Lastman en los comerciales de Bad Boy junto a su hijo Blayne, quien relanzó la cadena en 1991, gritando su notorio eslogan con un letrero de “OK” y un guiño exagerado: “¿Quién es mejor que Bad Boy? ! “

No siempre fueron las palabras de Lastman las que lo metieron en problemas.

En enero de 2003, en el punto álgido de la preocupación pública por la proliferación de bandas criminales de motociclistas, Lastman fue fotografiado dándole la mano a un miembro de los Hells Angels. Insistiendo en que nunca encontró una mano que no quisiera estrechar, culpó a los medios de comunicación por exagerar el incidente.

A pesar de la fachada propensa a la caída, Lastman fue un vendedor extraordinario que nunca dejó de cobrar un chelín por Toronto, y se ganó el apoyo abrumador de los votantes que le dieron el 80 por ciento del voto popular en las elecciones municipales de 2000.

Un acérrimo defensor de los intereses de Toronto, Lastman a menudo se deleitaba con sus batallas de financiación con la provincia y Ottawa, e incluso reflexionó públicamente en un momento sobre la posibilidad de montar una campaña para separar Toronto de Ontario.

Y después de convertirse en alcalde de la recién fusionada “superciudad” de Toronto, rápidamente se peleó con el entonces primer ministro de Ontario, Mike Harris, y lo llamó “mentiroso” por el costo de los servicios de descarga.

Pero el alcalde Mel obtuvo lo que quería: Harris finalmente ofreció a la ciudad una subvención de $ 50 millones y $ 200 millones en préstamos sin intereses.

“A nadie le gusta recortar programas y a nadie le gusta aumentar los impuestos. Pero los gobiernos provincial y federal no nos dejaron otra opción”, dijo Lastman durante un discurso en el estado de la ciudad en 2001.

“Toronto no consigue nada y es hora de que cambie”.

Recordó su legado de alcalde en una entrevista de 2013 con The Canadian Press y dijo que no solo vendió Toronto al mundo, sino a los mismos habitantes de Toronto, inculcándoles un gran orgullo por su ciudad.

“Creo que eso es algo que ha faltado antes de convertirme en alcalde y después de que me fui”, dijo Lastman.

“Deberían venderlo una y otra vez y decirle a la gente lo afortunados que son de vivir en una ciudad tan multicultural como esta. La diversidad de Toronto es increíble en comparación con lo que era. Recuerda, todo el mundo hablaba inglés dondequiera que fueras. Hoy escuchas todos los idiomas diferentes sin importar a dónde vayas, en el metro, en el autobús, en la calle, en un restaurante, sin importar dónde estés, y suena genial “.

Este informe de The Canadian Press se publicó por primera vez el 11 de diciembre de 2021.  

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