Por Sidhartha Banerjee

MONTREAL, 02 ENERO.- Los políticos de Quebec se reunirán con los jefes de la Liga Nacional de Hockey en enero, pero no está claro qué influencia puede tener el gobierno en la liga o si los dueños de los equipos tienen algún interés en traer a los nórdicos de regreso a la capital provincial.

Mientras tanto, los fanáticos locales no están conteniendo la respiración, luego de una serie de decepciones, y dicen que no están tan seguros de que el último movimiento del gobierno sea algo más que un truco de relaciones públicas.

El primer ministro François Legault abrió la puerta a tales reflexiones en noviembre, profesando un interés en ver el regreso del hockey profesional a la ciudad de Quebec y anunciando que se había designado a un ministro principal para apoyar el esfuerzo.

“Me digo a mí mismo que si Ottawa y Winnipeg pueden tener un equipo, deberíamos poder tener un equipo en Quebec”, dijo Legault a los periodistas en ese momento, y agregó que su gobierno estaba buscando socios para ayudar a financiar los estimados $ 1 – mil millones de costo de una franquicia.

Los Nordiques dejaron la ciudad de Quebec después de la temporada 1994-95 de la NHL, y se trasladaron a Denver para convertirse en los Colorado Avalanche, que ganaron la Copa Stanley en la primera temporada del nuevo equipo.

Los fanáticos de la ciudad de Quebec eran optimistas acerca de recuperar un equipo de la NHL hace una década, pero lo son mucho menos ahora, dice Vince Cauchon, un presentador de radio deportivo de la ciudad de Quebec que cofundó Nordiques Nation, un grupo de apoyo que incluía a 100,000 miembros en su apogeo. Dice que la noticia reciente aterrizó con un ruido sordo.

“Estábamos buscando el fuego detrás del humo, y es un caso raro de humo sin fuego”, dijo Cauchon en una entrevista reciente sobre las ambiciones declaradas de Legault. “Si se trata de algo políticamente motivado para unir a la población, tuvo el efecto de una espada cortando el agua. La reacción fue insignificante, incluso mala “.

El comisionado de la NHL, Gary Bettman, confirmó una reunión en enero con “alguien de alto rango” de Quebec, pero dijo que no sabía nada sobre lo que estaba en la agenda y suavizó las expectativas, y señaló que ningún equipo estaba buscando reubicarse y que no había planes de expansión. .

Una portavoz del ministro de Finanzas, Eric Girard, emisario de Quebec para la reunión, se negó a comentar hasta más tarde, pero dijo que ha estado trabajando en el archivo desde el verano.

Hace aproximadamente una década, el posible regreso del hockey de la NHL hizo que los lugareños se salivaran al atraer a un equipo estadounidense en apuros de regreso al otro lado de la frontera. Los fanáticos vestidos con mercancía de Nordiques viajaron en autobús a diferentes estadios en los Estados Unidos e incluso se reunieron en las Llanuras de Abraham para una manifestación masiva en octubre de 2010.

Pero Cauchon dijo que las esperanzas de expansión pronto se esfumaron. La liga dio la bienvenida a un nuevo equipo en Las Vegas en 2016, pero aplazó la solicitud para la ciudad de Quebec. La capital de Quebec no se consideró cuando a Seattle se le otorgó un equipo de expansión en 2018. Nunca se habló de trasladar equipos de Carolina del Norte y Arizona.

“Con el corazón roto”, dijo Cauchon, describiendo el sentimiento entre los fanáticos de la NHL de la ciudad de Quebec. “Creo que la gente lo creerá cuando lo vea, y entiendo sus sentimientos”.

El extremo retirado de los Nordiques, Alain Côté, dijo que está contento de que el gobierno de Legault esté presionando por un nuevo equipo, pero dice que tiene dudas de que la liga lo permita.

“Me parece muy divertido que el primer ministro presente esto”, dijo Côté, un popular extremo que ahora es dueño de tiendas de autopartes en la capital.

“Tenemos un estadio súper agradable aquí en la ciudad de Quebec, un edificio moderno, por lo que sería divertido usarlo para un equipo de la NHL”, dijo sobre el Videotron Center, que abrió sus puertas en 2015.

Côté dice que cree que muchas cosas han cambiado desde que se fue el club que juega a favor de la ciudad: un tope salarial de la NHL, una nueva arena y una base de seguidores leales.

Pero lo que no tiene la ciudad de Quebec es el interés de la liga. Côté dice que cree que la NHL ve a la ciudad de Quebec como parte del mercado de Montreal, atendido por los Canadiens.

“Tiene que haber voluntad, y no veo ninguna de la liga, absolutamente ninguna”, dijo Côté.

Cauchon dijo que no está claro qué grupo encabezaría una oferta por un nuevo equipo y obtendría el apoyo de los 32 propietarios de la liga. La licitación anterior estuvo a cargo de Quebecor, la empresa de telecomunicaciones que recibió un contrato de 25 años para administrar el Centro Videotron.

El economista deportivo de la Universidad de Concordia, Moshe Lander, dijo que los multimillonarios adinerados escasean en la provincia. Seattle y Las Vegas pagaron tarifas de expansión de 600 millones de dólares y construyeron escenarios de miles de millones de dólares en sus mercados. La otra cuestión tiene que ver con mirar hacia el futuro para asegurar la viabilidad a largo plazo, dijo.

“Ese es el tipo de cosas que preocuparán a la NHL: si quieres un juguete con el que jugar, debes asegurarte de que lo que hace que una franquicia siga creciendo es que la siguiente persona en la fila pague más que la anterior”, Lander. dicho. “No es solo un problema actual, es un problema continuo … la pregunta de quién será el próximo”.

François Emond, que opera un negocio familiar de muebles en Alma, Que., Dice que apoya incondicionalmente los esfuerzos del gobierno de Legault.

“El gobierno está haciendo lo correcto al involucrarse en el archivo, no financieramente, pero ciertamente muestra cierto liderazgo”, dijo Emond.

Dijo que recuerda haber subido al autobús desde la región de Saguenay para ver jugar a los nórdicos. Los autobuses que se dirigían al antiguo estadio Colisée en la ciudad de Quebec solían ser una vista común en muchas partes del este de Quebec.

“Puedo entender la decepción de la gente”, dijo Emond. “Que incluso estemos hablando de eso, creo que es algo positivo”.

Este informe de The Canadian Press se publicó por primera vez el 2 de enero de 2022.

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