Virginie Ann, The Canadian Press

MONTREAL, 24 MAYO.- A los 13 años, mientras la mayoría de sus amigos jugaban al aire libre, Joany Roussel estaba en casa.

Roussel, ahora de 26 años, dijo que sabía que su vida era diferente a la de la mayoría de las adolescentes: en lugar de mantenerse al día con los últimos chismes en la escuela, estaba manteniendo una casa y asegurándose de que sus hermanos hicieran la tarea.

Dijo que ha estado cuidando a su madre y a sus cinco hermanos desde que tiene uso de razón.

Lo que Roussel no entendió en ese momento fue que ella era una cuidadora joven. En 2012, había casi dos millones de canadienses de entre 12 y 29 años que brindaban algún tipo de atención a un familiar o amigo, según los datos más recientes de Statistics Canada.

“En ese entonces, nunca hubiera pensado que ese era mi papel”, dijo Roussel. “Me di cuenta de que era una cuidadora una vez que me mudé de la casa de mi madre y recordé todas las cosas que hice para ayudarla”.

Hace unos años, a la madre de Roussel le diagnosticaron trastorno bipolar. Dijo que recuerda haberse sentido avergonzada y culpable por la situación de su familia, y que se mostraba reacia a discutirlo con otros.

“Pude ver que mi mamá no era como los demás”, dijo Roussel. “Cuando hacíamos una presentación oral en clase para hablar sobre nuestras familias, temía que la gente me juzgara”.

Dijo que regresaría a casa de la escuela en Sainte – Julienne, Que., Al norte de Montreal, e inmediatamente comenzaría a cuidar a su hermano menor, alimentarlo y bañarlo.

“Tuvo un impacto en mis estudios”, dijo. “Estaba muy enojado en ese momento, la cosa más pequeña me hizo saltar porque tenía tanto sobre mis hombros”.

Una asociación de Quebec que representa a los cuidadores dijo que los trabajadores jóvenes como Roussel a menudo son invisibles en la sociedad y más del 50 por ciento de ellos están en riesgo de problemas de salud física y mental porque carecen de recursos.

Pero el grupo, llamado Regroupement des aidants naturel du Québec, está tratando de cambiar eso.

Mélanie Perroux, presidenta de la asociación de cuidadores, puso en marcha un proyecto multimedia en mayo para ayudar a orientar a los profesionales sanitarios y profesores a reconocer la situación particular de estos jóvenes.

“Actualmente, hay un problema … porque no se conoce ni se reconoce”, dijo Perroux sobre la falta de visibilidad de los cuidadores jóvenes.

Perroux dijo que su proyecto tiene como objetivo educar a los adultos sobre cómo ofrecer apoyo a los cuidadores jóvenes y hacer que se sientan cómodos hablando sobre lo que a menudo es una situación profundamente personal.

“No hay muchos jóvenes que levanten la mano para decir ‘esta es mi realidad’”, dijo Perroux.

La sociedad tiende a carecer de empatía hacia las personas con cualquier forma de discapacidad, lo que “hace invisible no solo a la persona enferma, sino también a la persona que la cuida”, dijo Perroux, y agregó que los cuidadores jóvenes necesitan sentirse apoyados.

“Imagínese que tiene siete años y debe ayudar a su abuelo en el asiento del inodoro”, dijo Perroux. “Tendrá problemas de espalda debido a la diferencia de peso”.

Sin embargo, dijo que las personas deben tener cuidado de no victimizar a los cuidadores jóvenes. Muchos de ellos, agregó, dicen que se sienten útiles y que el cuidado fortalece los lazos familiares.

“También necesitamos desmitificar el envejecimiento y demostrar que esto no es algo malo, ni cuidar a alguien”, dijo Perroux.

Ella Amir de AMI-QUEBEC, una organización sin fines de lucro que ayuda a las familias a controlar las enfermedades mentales, dijo que el primer desafío para un cuidador joven es reconocerse a sí mismo como tal. La gente tiende a asociar la prestación de cuidados con los adultos, dijo, y agregó que cualquier persona que esté ayudando a un familiar o amigo con una discapacidad es, por definición, un cuidador.

Amir dijo que la narrativa que rodea al cuidado debe cambiar, pero para ella, el reconocimiento sigue siendo el problema central.

“No creo que se considere necesariamente algo negativo”, dijo sobre los cuidadores jóvenes. “Creo que (ellos) no están siendo considerados, punto”.

Este informe de The Canadian Press se publicó por primera vez el 24 de mayo de 2021.