Por Tara Deschamps

TORONTO, 12 DICIEMBRE.- Cuando las solicitudes de entrega de Lower Mainland de la Columbia Británica fluyen hacia el minorista de cannabis Dutch Love, un número confiable de ellas proviene de clientes en los suburbios de Surrey y Richmond.

La empresa puede entregar sus productos a esas comunidades, pero no puede abrir físicamente una tienda allí debido a los estatutos locales que impiden que las operaciones de cannabis tradicionales se abran dentro de sus límites.

“Efectivamente estamos perdiendo dinero en esas entregas … y esperamos que en algún momento, esos municipios opten por participar y podamos acceder a ellos”, dijo Harrison Stoker, director de crecimiento de Dutch Love.

Más de tres años después de la legalización del cannabis, las prohibiciones municipales a los minoristas de marihuana han dejado a muchas comunidades de Canadá sin una fuente de ladrillo y cemento, mientras que otras áreas están abarrotadas de tiendas de cannabis. 

Atrapados en el medio están las empresas de cannabis, muchas de las cuales aún no son rentables, y los consumidores que deben pedir productos para su entrega, conducir a la región más cercana con minoristas físicos o recurrir al mercado ilícito.

Los clientes de Peel Region, un área en expansión al oeste de Toronto, ofrecen un excelente ejemplo.

“Nuestra ubicación de Canna Cabana en Brampton (Ontario) recibe visitantes diarios de Mississauga debido a que esa ciudad se niega a participar”, dijo Omar Khan, vicepresidente senior de asuntos corporativos y públicos de High Tide Inc., en un correo electrónico. 

“Desafortunadamente, es probable que muchos más residentes de Mississauga elijan comprar productos de cannabis no regulados y no probados de fuentes del mercado ilícito debido a su conveniencia”. 

Ontario Cannabis Store, el mayorista oficial de marihuana de la provincia, estima que el mercado ilícito manejó el 52,9 por ciento de las compras de marihuana realizadas entre el 1 de abril y el 30 de junio.

La Comisión de Alcohol y Juegos de Ontario, que supervisa la concesión de licencias a los minoristas de cannabis, dijo que 66 de las 414 comunidades de la provincia continúan bloqueando la venta minorista de cannabis, frente a las 77 al inicio de la legalización. 

La Autoridad de Licores, Juegos y Cannabis de Manitoba dijo que seis municipios de esa provincia tienen prohibiciones en las ubicaciones de venta minorista de cannabis.

La Prensa Canadiense solicitó datos sobre las prohibiciones municipales de todas las provincias y territorios. Solo Ontario y Manitoba enviaron cifras.

El resto no respondió, dijeron que no recopilaron esos datos o dijeron que no permiten que los vecindarios opten por no vender marihuana, pero les permiten rechazar las licencias comerciales para las tiendas de cannabis.

Las razones para prohibir la venta minorista de marihuana varían según el municipio.

La alcaldesa de Mississauga, Bonnie Crombie, ha dicho que su municipio optó por no participar porque hay “demasiadas incógnitas sobre el modelo minorista de cannabis”, mientras que Vaughan, Ont. El alcalde Maurizio Bevilacqua afirmó que “las familias no quieren un mayor acceso al cannabis en nuestra comunidad”.

Otras comunidades han atribuido las prohibiciones al miedo a la delincuencia y a la preocupación por convertirse en un refugio para los amantes de la marihuana lejanos, pero los observadores de la industria del cannabis dicen que evitar a los minoristas de cannabis permite que esos problemas prosperen.

“El hecho de que haya bloqueado la venta minorista de su ciudad no significa que no se venda cannabis allí”, dijo Deepak Anand, director ejecutivo de la empresa de cannabis Materia Ventures. 

“Básicamente, como concejales o gobiernos municipales, están optando por habilitar aún más el mercado ilícito”.

La empresaria de cannabis Mimi Lam no ve mucho sentido en bloquear la apertura de las tiendas de marihuana. 

“No vemos que los municipios opten por no participar en cafeterías, bares o salones de manicura”, dijo el cofundador de la cadena de tiendas de marihuana Superette en un correo electrónico. “¿Por qué el cannabis debería ser diferente?”

Varias de las tiendas de Lam están en el centro de Toronto, donde se está desarrollando una situación completamente diferente. 

La ciudad está repleta de tiendas de cannabis, particularmente a lo largo de Queen Street West, y hay muchas más programadas para el vecindario y las áreas circundantes.

La proliferación es tan intensa que las concejalas de la ciudad de Toronto, Kristyn Wong-Tam y Paula Fletcher, presentaron una moción en noviembre para una moratoria de las nuevas licencias de tiendas de cannabis que durará un año o hasta que se apruebe un proyecto de ley provincial que dé a los municipios voz en la ubicación y distribución de las tiendas de cannabis privadas.

El ayuntamiento enmendó la moción para eliminar la solicitud de moratoria. El proyecto de ley provincial está pendiente de una segunda lectura.

Muchos creen que cuanto más tiempo pase sin abordar la desigual situación actual, más difícil será para los minoristas beneficiarse y aprovechar los lucrativos mercados.

Por ejemplo, Stoker dijo que la investigación de Dutch Love ha demostrado que los mercados secundarios y terciarios, como las regiones suburbanas, son “potencialmente más fuertes” que los núcleos metropolitanos, pero las tiendas de marihuana siguen prohibidas en muchas de esas áreas.

Donde las tiendas no están prohibidas, el analista de RBC Capital Markets Douglas Miehm descubrió que las ventas mensuales promedio por tienda de cannabis se hundieron a menos de $ 200,000 este verano, una caída de $ 300,000 hace dos años. 

Durante el mismo período de tiempo, los productores con licencia despidieron a miles de trabajadores, cerraron varias instalaciones y realizaron amortizaciones multimillonarias mientras intentaban alinear la oferta con la demanda y alcanzar la rentabilidad.

Aunque Miehm aumentó su perspectiva de ventas para el resto de 2021 y los próximos dos años, señaló que las valoraciones de los productores con licencia han caído. En una nota de octubre a los inversores, predijo que algunas tiendas cerrarán y las que aguanten perderán algo de viabilidad económica.

El profesor asociado de la Universidad de Brock, Mike Armstrong, está de acuerdo.

Analizó los datos informados por los consumidores de Statistics Canada y descubrió que el creciente número de tiendas de cannabis son responsables del 46 por ciento de los cambios en las ventas trimestrales. Solo el ocho por ciento de los cambios se pueden atribuir a nuevos clientes.

“Abrir más tiendas es muy importante para tener acceso y mercados desatendidos, así que en las provincias que no tienen suficientes tiendas, sí, absolutamente abrir más tiendas”, dijo.

“Pero una vez que ya tienes tiendas, esas tiendas no parecen aumentar mucho la demanda”.

Si bien la gente se queja de la distribución desigual de las tiendas minoristas, Armstrong cree que no será un problema para siempre.

Con el tiempo, los empresarios obtendrán un sentido más realista de la demanda, la rentabilidad y la competencia, y las grandes cadenas comprarán pequeñas tiendas de marihuana, predijo.

“Algunos decidirán, ‘esta no es la gran fiebre del oro que pensé que sería'”, dijo Armstrong. 

“El mercado realmente se resolverá por sí solo, al igual que lo hace con cualquier otra industria”.

Este informe de The Canadian Press se publicó por primera vez el 12 de diciembre de 2021.

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