Amy Smart, The Canadian Press

VANCOUVER, 21 MAYO.- Cuando la Cámara de Representantes de Estados Unidos aprobó rápidamente una legislación que enmienda una ley histórica que, según algunos, podría tener graves consecuencias para las comunidades portuarias de la Columbia Británica, no fue una sorpresa para Ian Robertson.

El director ejecutivo de Greater Victoria Harbour Authority dijo que trató de alertar a los políticos canadienses y de Columbia Británica sobre las ramificaciones del cambio que permitiría temporalmente a los cruceros internacionales pasar por alto los puertos de Columbia Británica.

“Debo admitir que ha sido frustrante, hemos hecho sonar la alarma durante los últimos meses”, dijo Robertson.

La legislación propuesta aprobada el jueves se aplica a los cruceros que viajan entre el estado de Washington y Alaska y les da luz verde para pasar por los puertos de Columbia Británica sin detenerse, un requisito introducido hace más de un siglo para proteger a los constructores y operadores de barcos de EE. UU.

La enmienda es una respuesta a la prohibición de los cruceros de Canadá hasta febrero de 2022 para evitar la propagación del COVID-19 y la legislación solo duraría tanto tiempo.

Sin embargo, dado el impacto económico estimado de 2.700 millones de dólares de la industria de los cruceros en la costa de Columbia Británica, Robertson dijo que se siente como un precedente peligroso antes de explorar otras opciones.

“Siempre te preocupa que una medida temporal se convierta en permanente”, dijo Robertson.

Victoria tiene más que perder, junto con otras comunidades portuarias de tránsito como Nanaimo y Prince Rupert, que se benefician de la avalancha de turistas que gastan en sus comunidades durante las paradas. Vancouver, un puerto “de origen” desde el cual los pasajeros comienzan y terminan los cruceros, está más aislado, dijo.

La autoridad portuaria quiere que el gobierno federal permita “llamadas técnicas”, lo que haría que los barcos mantuvieran las paradas de rutina sin permitir que los pasajeros y la tripulación abandonen el barco.

Por lo menos, deberían presionar para que se les asegure que el cambio en Estados Unidos seguirá siendo temporal, dijo.

La enmienda se convertirá en ley con la aprobación del presidente Joseph Biden.

Dos senadores de Alaska buscaron el cambio. El senador Dan Sullivan, uno de los patrocinadores del proyecto de ley, dijo que estaba complacido de ver el apoyo unánime y bipartidista en el Senado después de encontrarse con obstáculos al tratar de trabajar con Canadá.

“Hemos presentado una serie de sugerencias muy razonables para tratar de acomodar lo que esperamos sea una oportunidad de lucha para nuestra temporada de turismo, para nuestras pequeñas empresas tan diezmadas por esta pandemia a nuestros colegas en Canadá”, dijo antes del Senado.

“Este no es el espíritu cooperativo que ha definido la relación Alaska-Canadá durante décadas. Francamente, nos ha decepcionado”.

En un comunicado el miércoles, la oficina del ministro de Transporte, Omar Alghabra, apoyó la prohibición de los cruceros, que dijo que permite a los funcionarios de salud pública centrarse en cuestiones más urgentes.

“Con la cantidad de provincias que luchan contra una tercera ola de COVID-19 y la actual situación de salud pública, Canadá no está en un punto para reanudar de manera segura las operaciones de cruceros en nuestras aguas”, dijo el comunicado.

Canadá apoya las acciones de Estados Unidos que exigen que el 98 por ciento de la tripulación y el 95 por ciento de los pasajeros estén vacunados. Transport Canada también reevaluará las medidas a medida que la pandemia evolucione y revisará todas las solicitudes, incluidas las paradas técnicas, en consulta con las autoridades de salud provinciales y locales, agrega el comunicado.

“El ministro Alghabra ha hablado varias veces con el senador Sullivan sobre la importancia de los cruceros tanto a Canadá como a Estados Unidos, y cómo podemos trabajar juntos para recibir con seguridad a los cruceros cuando ambos países estén listos para hacerlo”, dijo.

Después de ignorar la legislación como un “problema” que probablemente no se aprobaría rápidamente, el primer ministro de BC, John Horgan, dijo el martes que estaba programando reuniones con funcionarios estadounidenses para hablar sobre ello.

Sin embargo, los senadores que propusieron la legislación dejaron claro en sus correspondencias que sería una medida temporal hasta que se levanten las restricciones fronterizas, agregó.

“Me consuela mucho eso, la legislación es específica sobre eso”, dijo Horgan.

Si ayudaría a mantener la industria en Columbia Británica a largo plazo, dijo que también está feliz de hablar sobre las escalas técnicas en los puertos.

Los impactos directos e indirectos de la industria de cruceros en Canadá totalizaron más de $ 4.2 mil millones en 2019, según un recuento del grupo industrial Cruise Lines International Association.

La pandemia hundió esas cifras a cero en 2020 y se esperan las mismas pérdidas este año.

Donna Spalding, quien trabaja en asuntos gubernamentales y relaciones comunitarias para la Asociación Internacional de Líneas de Cruceros, Noroeste y Canadá, dijo que no podía predecir si la legislación temporal podría convertirse en permanente.

A pesar de ser una parada de tránsito, Victoria se considera un destino “principal” y las líneas de cruceros escuchan constantemente comentarios positivos de los huéspedes, incluso que planean regresar, dijo.

Pero dependería de cada línea de cruceros determinar si vieron un beneficio en eludir las paradas de tránsito, si esa fuera una opción más allá de la pandemia, agregó.

Este informe de The Canadian Press se publicó por primera vez el 21 de mayo de 2021.