Por Hina Alam

VANCOUVER, 01 JULIO.- El zumbido de los restaurantes llenos y las cajas registradoras comenzará a ser familiar el jueves, ya que Columbia Británica regresa en gran medida a los ritmos de la vida antes de la pandemia.

Si bien las empresas están entusiasmadas con el regreso de los clientes, las asociaciones de restaurantes, minoristas y hoteles dicen que también se ven obstaculizadas por la escasez de personal.

Las altas tasas de vacunación de COVID-19 y una caída dramática en los casos han llevado a la provincia a ingresar a la siguiente fase de su plan de reapertura.

Los residentes pueden ir a cenar adentro y afuera sin un límite en el número, y asistir a ferias y festivales siguiendo las medidas de enfermedades transmisibles, como mantenerse alejados si están enfermos. Las máscaras ya no serán obligatorias antes de que se eliminen más restricciones en septiembre.

Aunque las mascarillas no son obligatorias, la funcionaria provincial de salud, la Dra. Bonnie Henry, anima a las personas a que sigan usándolas en todos los lugares cerrados. Dijo el miércoles que las mascarillas siguen siendo una capa importante de protección hasta que más personas tengan inmunidad con dos dosis de una vacuna.

Ian Tostenson, presidente de BC Restaurant and Foodservices Association, dijo que la industria está entusiasmada y preocupada por la reapertura.

“Es un poco aterrador para todos. Es como la noche de estreno en Broadway”, dijo riendo.

“Es la anticipación. Es tan extraño. Como la anticipación de poder operar de la manera en que lo hacíamos antes, pero queremos asegurarnos de hacerlo bien”.

La principal preocupación para la industria es una escasez de mano de obra “significativa”, lo que hace que los restaurantes tengan que tomar decisiones como reducir las horas o acortar los menús, dijo.

En Columbia Británica, cerca del 30 por ciento de los restaurantes cerraron sus puertas en los últimos 16 meses, dijo. La industria empleaba a unas 190.000 personas antes de que comenzara la pandemia, pero las “encuestas de opinión” mostraban que quedaban unas 40.000, agregó.

Espera que los restaurantes y pubs estén ocupados.

“La gente está ansiosa por salir”.

Ingrid Jarrett, presidenta de la Asociación de Hoteles de Columbia Británica, dijo que varios hoteles no pueden reservar sus habitaciones porque tienen muy poco personal.

La industria enfrentaba una grave escasez de mano de obra que se vio agravada por la pandemia, dijo, y agregó que los hoteles generalmente emplean a trabajadores y estudiantes extranjeros.

“Ninguna de esas personas está aquí ahora porque la frontera internacional todavía está cerrada. Así que es un problema terrible. Y va a ser muy difícil”.

Los hoteles están llamando a los empleados despedidos, pero muchos de ellos han encontrado trabajo en otros lugares y se debe capacitar a nuevas personas para seguir los protocolos de seguridad COVID-19, que es un proceso largo, dijo Jarrett.

“Simplemente no tenemos suficiente gente”.

Los hoteles pueden estar ocupados en los próximos meses, pero Jarrett dijo que no está segura de cómo le irá a la industria durante el invierno y la primavera.

“En realidad, no creemos que podamos recuperarnos de la pandemia hasta abril de 2022, especialmente con esa frontera internacional aún cerrada”, dijo.

Las tiendas se han enfrentado a una bolsa mixta durante la pandemia, dijo Greg Wilson, director de relaciones gubernamentales de B.C. para el Retail Council of Canada. Las tiendas de abarrotes, farmacias y licores no vieron un cambio en la cantidad de clientes, pero las tiendas de moda y ropa vieron una caída, dijo.

Espera que los clientes vuelvan gradualmente a las tiendas de moda.

“A medida que haya más eventos, más eventos sociales y más eventos laborales, la gente necesitará ropa”, dijo Wilson.

“Vamos a redescubrir las tiendas que no hemos visitado durante 16 meses o más”.

Habrá desafíos continuos para las empresas, dijo Jeremy Stone, director del programa de desarrollo económico comunitario en la Universidad Simon Fraser.

“No va a ser: ‘Está bien. Estamos reabiertos y todo es perfecto para los negocios de la noche a la mañana’. Así que ahora mismo, sabemos que hay un montón de problemas en la logística”.

Esos problemas incluyen la escasez de personal y suministros, lo que probablemente hará que las empresas sean conservadoras en su enfoque, agregó.

Aunque COVID-19 ha creado “mucha ansiedad”, Stone dijo que cree que las personas están listas para seguir adelante con sus vidas.

“Va a ser genial y aterrador, ya sabes, al mismo tiempo”, dijo Stone.

“Tengo mucha confianza y creo que los demás también deberían tener confianza para volver a salir y vivir nuestras, con suerte, vidas normales”.

Este informe de The Canadian Press se publicó por primera vez el 1 de julio de 2021.