Por Neil Davidson

TORONTO, 18 JULIO.- El entrenador interino Javier Pérez lo llamó un cuento de hadas. Pero el gol de Jozy Altidore en su regreso a la acción después de ocho semanas de baja con el Toronto FC no tuvo un final feliz el sábado.

Aún así, hubo mucho que celebrar mientras BMO Field resonaba con los sonidos del fútbol y sus fanáticos.

El buen momento de Altidore en el minuto 72 para TFC, jugando en casa frente a los fanáticos por primera vez desde marzo de 2020, fue anulado minutos después por un gol de Orlando desde el punto de penalti.

El empate 1-1 marcó el primer juego en BMO Field para Toronto (2-8-3) desde el 1 de septiembre y el primero con fanáticos en las gradas desde el 7 de marzo de 2020.

Altidore, quien jugó por última vez el 22 de mayo debido a una pelea con el ex entrenador Chris Armas, entró en el minuto 64 con una ovación de pie. Y ocho minutos después, Yeferson Soteldo alimentó al zaguero Justin Morrow, cuyo centro encontró al grandote frente a la portería y Altidore, entre dos defensas, se elevó alto para cabecear el balón.

“El momento del balón de Soteldo hace el gol”, dijo Altidore más tarde.

Altidore, golpeando el escudo de su camiseta, y sus compañeros de equipo se dirigieron a la esquina sureste del campo en masa para celebrar.

Para los jugadores de Toronto, fue un hogar dulce hogar después de un largo tiempo fuera.

“En los últimos 16 meses, hemos hablado de tratar de ser profesionales, hacer un trabajo”, dijo Altidore. “Pero la gente tiene que entender que no son solo los jugadores los que están de gira, son nuestros hijos, nuestras familias, sacarlos de la escuela, en la escuela, que también se sientan incómodos. Eso pesa sobre usted, como padre, como Así que para finalmente estar de vuelta en un ambiente normal, por así decirlo… viste el alivio de los chicos, solo para poder jugar en casa, para recuperar esa normalidad.

“Creo que lo viste en esa celebración. Es un gran alivio estar de vuelta en casa”.

Fue el gol número 60 de Altidore en la temporada regular de la MLS para Toronto y el 76 en todas las competiciones.

Pero Orlando (6−3−4) empató en el minuto 77 con un penal de Nani con una revisión de video que convenció al árbitro Marcos de Oliveira de señalar el punto después de que el portero Alex Bono sacara a Benji Michel de Orlando. Bono quedó expuesto después de que el defensa brasileño Auro malinterpretó una pelota larga y alta, lo que permitió que el atacante de Orlando entrara solo.

Bono metió una mano en el penalti de Nani pero no pudo detenerlo.

Toronto (2-8-3) tiene una victoria y un empate con Pérez, quien notó que los puntos llegaron contra los líderes de la Conferencia Este en Nueva Inglaterra y Orlando. Y con el partido del Inter Miami en los New York Red Bulls pospuesto debido al mal tiempo, Toronto se mudó del sótano de la liga.

La asistencia se limitó a 7.000 personas, entre los trabajadores de atención médica de primera línea, los socorristas y los poseedores de boletos de temporada.

“Bienvenido de nuevo a BMO Field”, dijo el locutor de PA antes de presentar la alineación inicial de TFC. “Han sido 16 meses largos”.

“Football’s Come Home”, decía un letrero en la tribuna sur.

También fue la primera vez que todos los jugadores designados de TFC – Altidore, Soteldo y Alejandro Pozuelo – estaban en el campo al mismo tiempo esta temporada.

Toronto tuvo marca de 11-15-5 en todas las competiciones en los 10 meses y medio desde su última salida del BMO Field, con ocho de esas victorias el año pasado. Antes del sábado, el club había ganado solo tres de sus últimos 17 partidos (3-12-2) en la temporada regular y en la postemporada fuera de casa.

Se suponía que la multitud del sábado estaría enmascarada y esparcida por el estadio. Aún así, los grupos de seguidores reducidos en el South Stand hicieron oír sus voces.

“Creo que fue un momento muy especial para todo el equipo, para mí, para los jugadores, para todos los involucrados en el club tener la afición”, dijo Pérez, natural de España. “Esa es la fuerza que nos dan. Creo que todos los jugadores lo sintieron esta noche.

“Estamos contentos con el rendimiento. Obviamente queríamos los tres puntos, pero el rendimiento es bueno. Vamos a construir el equipo desde aquí. Vamos a ser cada vez más fuertes”.

La asistencia aumentará a 15.000 para el partido en casa del próximo miércoles contra los New York Red Bulls.

El próximo partido en casa después de ese es el de agosto. 1 contra Nashville SC. TFC y Major League Soccer aún no han anunciado planes para ese juego y más allá.

Los espectadores no vieron un clásico aunque Soteldo sacó ooh y aahs por su notable control de balón. En un momento de la primera mitad, el venezolano de cinco pies y tres se engañó a sí mismo, perdiendo el equilibrio mientras trataba de bailar alrededor de un defensor.

Al igual que la ex estrella de Toronto, Sebastian Giovinco, Soteldo es de baja estatura pero tiene mucho talento y engaños. Y habitualmente es golpeado por defensores más grandes y lentos. El venezolano del tamaño de bolsillo pasó bastante tiempo en el suelo, con los brazos en alto con incredulidad por el trato que estaba recibiendo.

Soteldo se salió con la suya con el fullback de Orlando, Kyle Smith, durante la mayor parte de la noche.

Las posibilidades fueron pocas y espaciadas en la primera mitad. Dom Dwyer tuvo la mejor oportunidad para Toronto en el minuto 35 después de que Soteldo pellizcó el balón a un jugador de Orlando y corrió hacia el extremo contrario. Le dio de comer a Dwyer pero el toque del delantero fue fuerte y perdió el balón.

Un minuto tarde Toronto apeló infructuosamente por un penalti cuando Soteldo cayó en el área de penalti en un choque con Andrés Perea luego de una linda interacción con Pozuelo.

Las dos mejores oportunidades de Orlando en la mitad provocaron una bandera de fuera de juego.

Los visitantes estuvieron cerca en el minuto 58 cuando Michel encontró al suplente Chris Mueller en el área de penalti. Pero Morrow se recuperó para poner un pie en el balón, enviándolo lejos de Mueller y fuera del poste.

Auro cayó en el minuto 60, quejándose de un codazo de Orlando, pero no salió nada.

Toronto venía de una victoria por 3-2 el 7 de julio en Nueva Inglaterra que rompió una racha de seis derrotas (y siete sin victorias). TFC entró al partido con la peor defensa de la liga, concediendo 2,42 goles por partido.

Orlando había perdido dos partidos seguidos, derrotado por 3-1 en Chicago en su última salida el 7 de julio. Los Lions habían ganado tres al hilo antes de eso, parte de un comienzo de temporada 6-1-3.

A Toronto le faltaron cinco jugadores internacionales en la Copa Oro: Ayo Akinola, Richie Laryea y Jonathan Osorio (Canadá), Eriq Zavaleta (El Salvador) y Kemar Lawrence (Jamaica). Orlando se quedó sin Daryl Dike (EE. UU.).

El portero Pedro Gallese (Perú) y el mediocampista defensivo Sebas Méndez (Ecuador), de regreso de la Copa América, regresaron a la alineación titular de Orlando. Pero Méndez duró solo 13 minutos, ayudó después de una segunda colisión con un compañero de equipo.

Este informe de The Canadian Press se publicó por primera vez el 18 de julio de 2021.